L'IMMAGINE DALLA SONDA CASSINI

Ombre su Saturno

La foto, frutto di una combinazione di riprese nell’infrarosso, nel visibile e nell’ultravioletto realizzate dalla sonda NASA/ESA/ASI Cassini, ci mostra uno spettacolare gioco di chiaroscuri sull'atmosfera del pianeta

 

Le ombre degli anelli si stagliano sull'atmosfera di Saturno. In basso nell'immagine, ripresa il 18 gennaio 2005 dalla sonda Cassini, è visibile Mimas, una delle lune del pianeta. Crediti: NASA/JPL/Space Science Institute

Le ombre degli anelli si stagliano sull’atmosfera di Saturno. In basso nell’immagine, ripresa il 18 gennaio 2005 dalla sonda Cassini, è visibile Mimas, una delle lune del pianeta. Crediti: NASA/JPL/Space Science Institute

Non spaventatevi se a prima vista vi sembra di scorgere un insolito scorcio della Luna, con la Terra sullo sfondo attraversata da strane linee nerastre. In realtà, quella davanti ai vostri occhi è un’immagine di Saturno e, in basso a sinistra, di Mimas, una delle sue lune. Contrariamente a quanto potrebbe sembrare però, il fondale blu chiaro solcato da tante righe scure non è una porzione degli anelli del pianeta gigante, ma della sua atmosfera, sulla quale si stanno proiettando le ombre degli anelli stessi, più distanti e fuori dell’inquadratura, illuminati dal Sole. Uno spettacolare gioco di chiaroscuri colto nel 2005 dagli strumenti della sonda NASA/ESA/ASI Cassini, frutto della combinazione delle riprese nell’infrarosso, nel visibile e nell’ultravioletto.

Non siamo certo abituati ad associare a Saturno il colore blu, ma questo è l’aspetto reale che aveva il pianeta, o almeno una parte, quando la sonda si inserì nella sua orbita, nel 2004, e iniziò a inviare immagini dell’emisfero settentrionale. Questa regione è tipicamente priva di nubi e la luce solare che penetra nell’atmosfera del pianeta viene diffusa in modo più efficiente a lunghezze d’onda più corte, dove predomina il colore blu. E’ lo stesso fenomeno per cui il nostro cielo di giorno ci appare azzurro.

I cambiamenti stagionali avvenuti nel corso del tempo e testimoniati dalle riprese incessanti di Cassini, che domani raggiungerà il traguardo di dieci anni dal suo arrivo su Saturno, hanno donato a questa porzione del pianeta il più familiare colore dorato ma, al contrario, l’emisfero sud sta progressivamente acquisendo tonalità azzurrine.

 

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