L'IMMAGINE DEL VLT DELL'ESO

Un raro anello di diamanti nel cielo

La stella HD 83535 si trova in primo piano rispetto alla nebulosa, circa a metà strada tra la Terra e Abell 33, proprio al posto giusto per rendere l'immagine ancora più bella. La gemma cosmica è insolitamente simmetrica, risultando quasi circolare sul piano del cielo.

La nebulosa planetaria Abell 33 catturata dal VLT dell'ESO. La gemma cosmica è insolitamente simmetrica, risultando quasi prefettamente circolare sul piano del cielo. Crediti: Eso

La nebulosa planetaria Abell 33 catturata dal VLT dell’ESO.  Crediti: Eso

Usando il VLT (Very Large Telescope) dell’ESO in Cile, alcuni astronomi hanno catturato questa appariscente immagine della nebulosa planetaria PN A66 33 – nota comunemente come Abell 33. Creata quando una vecchia stella ha espulso i proprio strati esterni, questa bellissima bolla blu è allineata, per caso, con una stella in primo piano che la rende molto simile a un anello di fidanzamento. La gemma cosmica è insolitamente simmetrica, risultando quasi circolare sul piano del cielo.

La maggior parte delle stelle di massa pari a quella del Sole finiscono la propria vita come nane bianche – piccoli corpi, molto densi e caldi, che lentamente si raffreddano nel corso di miliardi di anni. Nel percorso verso la fase finale della loro vita, le stelle si spogliano delle atmosfere lanciandole nello spazio e creano le nebulose planetarie, nubi di gas rilucente di brillanti colori che circonda il piccolo relitto stellare.

Questa immagine mostra la nebulosa planetaria Abell 33 a circa 1500 anni luce dalla Terra. Essere perfettamente circolari non è una proprietà comune in questi oggetti – di solito qualcosa disturba la simmetria e causa le forme irregolari delle nebulose planetarie. Per esempio, il modo in cui la stella ruota, o il fatto che la stella centrale sia la componente di un sistema doppio o multiplo.

La stella particolarmente brillante che si trova al bordo della nebulosa crea una straordinaria illusione in questa immagine del VLT: è solo un allineamento casuale – la stella HD 83535 si trova in primo piano rispetto alla nebulosa, circa a metà strada tra la Terra e Abell 33, proprio al posto giusto per rendere l’immagine ancora più bella. In questa immagine molto nitida la stella centrale sembra doppia. Che sia una vera associazione o un allineamento casuale è ancora da verificare. Insieme, HD 83535 e Abell 33 creano un anello di diamanti scintillante.

Panoramica del cielo intorno a Abell 33. Crediti: Eso

Panoramica del cielo intorno a Abell 33. Crediti: Eso/Digitized Sky Survey 2. Acknowledgement: Davide De Martin

Ciò che resta della stella progenitrice di Abell 33, che si avvia a diventare una nana bianca, è visibile all’interno della nebulosa appena fuori dal centro, come una minuscola perla bianca. È ancora luminosa – più del nostro Sole – ed emette radiazione ultravioletta sufficiente a far risplendere la bolla di gas degli strati atmosferici espulsi. Abell 33 è solo uno degli 86 oggetti inclusi dall’astronomo George Abell nel suo Catalogo di Nebulose Planetarie del 1966. Abell perlustrò i cieli anche alla ricerca di ammassi di galassie e compilò il Catalogo di Abell con più di 4000 ammassi da entrambi gli emisferi, nord e sud, del cielo.

Questa immagine sfrutta i dati dello strumento FORS (FOcal Reducer and low dispersion Spectrograph), installato sul VLT, ottenuti all’interno del progetto Gemme Cosmiche dell’ESO.

[Fonte: Eso]